We gingen op bezoek bij de Dream Teams van TU Delft. In een gemeenschappelijke hal zoeken (ex-)studenten de grenzen op van geavanceerde technieken en sleutelen ze aan ultrazuinige raceauto's, hybride raketmotoren en boten op zonne-energie.

Wie de ruimte betreedt, waant zich even in een James Bond-film. Overal wordt gesleuteld en intensief naar computerschermen getuurd. Wij spraken met Rick Everaert van Forze Delft, een team dat zich richt op waterstoftechniek. Waterstof geldt al enkele decennia als een grote belofte wanneer er gesproken wordt over milieuvriendelijke brandstof. Het is namelijk zeer ontvlambaar en in ruimte mate voorhanden. De uitstoot bestaat niet uit vieze rook, maar uit zuiver water.

Wat doen jullie hier precies?
Samen met zes andere studenten richt ik mij fulltime op het bouwen en vervolmaken van een raceauto op waterstof. Hiervoor zijn we tijdelijk gestopt met onze studie. We worden hierbij geholpen door zo’n zestig studenten die het naast hun studie doen. Ons doel is om de brandstofcel op basis van waterstof te promoten. Het meedoen aan races is daarbij een goede manier om publiciteit te genereren.

Wij zien waterstof als de energiedrager van de toekomst.

Waarom richten jullie je specifiek op waterstoftechniek?
Voor mij persoonlijk speelt mee dat ik ooit een documentaire zag over de schadelijkheid van lithium, de grondstof voor veel accu’s. Mensen die in lithiummijnen werken, kampen dan ook met behoorlijke gezondheidsproblemen. Wanneer je waterstof gebruikt om energie op te wekken, is lithium niet nodig. Wij zien waterstof als de energiedrager van de toekomst. Zeker als het op een groene manier wordt opgewekt.

Jullie hebben sinds 2008 zes automodellen gebouwd. Wat zijn jullie successen tot nu toe?
Met ons allereerste model — een kart — hebben we een internationale wedstrijd voor waterstof-karts mogen winnen. Na nog een keer gewonnen te hebben, werd deze wedstrijd helaas opgeheven. Daarna hebben we meegedaan met competities zoals Supercar Challenge en de Formula Student, waar auto’s tegen elkaar racen op basis van verschillende technieken. Vandaar dat onze nieuwere modellen meer echte raceauto’s zijn. De meeste teams kiezen voor “gewone” brandstof of elektrisch, maar wij werken als enige team met een waterstof-brandstofcel.

Is er veel concurrentie op jullie gebied?
Niet echt. Wij noemen ons zesde model niet voor niets ’s werelds eerste waterstof-raceauto. De techniek is veel experimenteler dan bijvoorbeeld zonne-energie. Vandaar ook dat we met zoveel mensen aan deze techniek werken.

Wat is dan het voordeel van waterstof?
Grondstoffen als olie voor benzine en lithium voor accu’s komen uit natuurbronnen die eindig zijn. Waterstof kunnen we daarentegen zelf maken. De grondstof daarvoor — water — is volop beschikbaar en met behulp van groene energie is het volledig klimaatneutraal op te wekken. Bovendien kan je waterstof gewoon tanken en hoef je niet — zoals bij elektrische auto’s — urenlang te wachten tot je accu opgeladen is. Overigens wordt waterstof op dit moment vooral nog gewonnen uit aardgas, wat natuurlijk niet zo milieuvriendelijk is. Als we de techniek weten te verbeteren, dan wordt het hopelijk efficiënter om waterstof gewoon uit water te winnen.

Vergeet niet dat de eerste benzineauto’s ook met argusogen werden bekeken. Nu vindt iedereen het doodnormaal om met een tank vol brandbare vloeistof rond te rijden.

Eén van de grootste problemen met waterstof is het explosieve karakter ervan. Hebben jullie inmiddels een manier gevonden om het veiliger op te slaan?
Omdat we meedoen aan races moeten onze tanks natuurlijk heel veilig zijn. Ze worden dan ook uitvoerig getest voordat we aan de start mogen verschijnen. Bij zo’n test wordt de tank bevestigd aan een muur waarna er geprobeerd wordt om de tank stuk te slaan. Bij een recente test bleek onze tank zó stevig dat de procedure voortijdig is afgebroken. Men was bang dat de muur het anders zou begeven. Wat dat betreft zou ik waterstof veiliger willen noemen dan benzine. Vergeet niet dat de eerste benzineauto’s ook met argusogen werden bekeken. Nu vindt iedereen het doodnormaal om met een tank vol brandbare vloeistof rond te rijden.

Zie je ook een toekomst voor waterstof als het gaat om de particuliere of zakelijke markt?
Er rijden in Arnhem en Amsterdam al een tijdje bussen rond op waterstof, dus er wordt al mee geëxperimenteerd. Ik denk echter dat de oplossing voor milieuvriendelijk vervoer voorlopig zal bestaan uit een mengeling van technieken. Dus: elektrisch- en waterstof-aangedreven voertuigen naast elkaar. Maar vooral voor grotere voertuigen, zoals trucks en bussen, zou waterstof wel eens de toekomst kunnen zijn.

Binnenkort komen jullie met de Forze VII. Waar liggen op dit moment de verbeterpunten ten opzichte van eerdere modellen?
Met name de actieradius is nu nog beperkt. Met de Forze VI kunnen we bijvoorbeeld slechts twintig minuten racen. Elektrische auto’s hebben wat dat betreft nog een voordeel ten opzichte van ons. De Supercar Challenge duurt een uur, dus met het nieuwe model willen we de actieradius naar minimaal een uur brengen. Dit zullen we doen door meer tanks te plaatsen en de waterstof met hogere druk op te slaan.


Op 6 en 7 augustus 2016 vindt de volgende Supercar Challenge plaats in Assen. Het Forze-team zal dan met hun nieuwste model de kracht van waterstof tonen. Dit artikel verscheen eerder op One World.